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効く?効かない?インフルエンザワクチンの真実

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「予防接種をしたのにかかってしまった」ということがあります。それはなぜなのでしょう?

意外と知らない? 抗体と免疫とワクチンの関係

人間は、何らかのウイルスに感染すると、そのウイルスを体から排除するはたらきをもった物質である「抗体」をつくりだします。これにより、次に同じウイルスが体の中に入ってきても、感染症にかかりにくくなるわけです。

このはたらきを「免疫」といいます。ワクチン接種は、こうした抗体や免疫のはたらきを利用して、無害化したウイルスであるワクチンを体内に入れて免疫をつくるのが目的。感染する前にワクチンを接種すれば、感染症の予防や症状が重くならないようにすることができます。

しかし、インフルエンザウイルスは遺伝子が変化しやすいので、一度感染して免疫ができていても安心はできません。新たに変異した遺伝子をもつウイルスには、過去のインフルエンザでつくられた免疫は効かないからです。

このため、WHO(世界保健機関)は毎年、流行する可能性のあるインフルエンザ株を発表し、それを元に国内の専門家がその年の流行を予測してワクチンの基となるウイルス株を決定。これに基づいてワクチンを製造しているのです。

以上の点から、インフルエンザの予防に充分な免疫を保つためには、毎年インフルエンザワクチンの接種を受けることが推奨されています。

インフルエンザウイルスは、抗体をつくらせる性質(抗原性)の違いから、大きくA型、B型、C型に分類されます。このうち大流行の原因となるのがA型とB型です。このうちA型には亜型と呼ばれる種類があり、たとえばA/H1N1(Aソ連型)やA/H3N2(A香港型)というように、HとNと数字で表しています。

近年、国内で流行しているインフルエンザウイルスは、上記の2つのA亜型とB型の3種類です。この3種類は、毎年世界中で流行を繰り返していますが、流行するウイルス型や亜型の割合は、国や地域で、その年ごとに異なっています。

ワクチンで感染自体を防止することはできない?

現在、日本で使われているインフルエンザのワクチンは、「不活化ワクチン」といわれる安全性の高いものです。

以前は、A型の2種類、B型の1種類と計3種類のインフルエンザウイルスに対して効果がありましたが、2015~2016年向けのワクチンでは、A型が2種類、B型が2種類と、合計4種類のインフルエンザウイルスに対応するようになりました。

ところで、「ワクチンを打ったのにインフルエンザにかかった」ことから、ワクチン接種の効果に疑問をもつ人がいます。そこで覚えておいてほしいのが、インフルエンザワクチンは感染を防ぐものではなく、「抗体による免疫のはたらきで、症状の発症を防ぐ、あるいは軽くする」ために接種するのだということです。

またインフルエンザは発症後、その多くは1週間ほどで症状は回復しますが、場合によっては肺炎や脳症といった重い合併症を引き起こすことがあります。そうなると入院が必要になったり、最悪の場合死亡したりするケースもあります。ワクチン接種により、こうした重症化を予防することもできるのです。

インフルエンザ流行前にワクチン接種を!

毎年冬になると流行する季節性インフルエンザへの対策では、ワクチン接種は大きな役割を担っています。

インフルエンザワクチンの効果に関する研究では、65歳以上の健常な高齢者について約45%の発病を防ぎ、さらに約80%の死亡を阻止する効果があったとされています。乳幼児に対するインフエルエンザワクチンの有効性に関する研究でも、報告によって多少幅がありますが、概ね20~50%の発病防止効果があったと報告されています。

インフルエンザワクチンは、接種による効果が出現するまでに2週間程度かかり、それから5カ月間ほどは効果が持続するとされています。インフルエンザは例年12~3月に流行するので、12月までにワクチン接種することをおすすめします。

なお、ワクチンの接種は病気に対する治療ではないため、健康保険は適用されません。原則的に全額自己負担で、費用は医療機関によって異なります。ただし自治体によっては助成制度もあるので、調べてみるとよいでしょう。65歳以上と一部の60歳以上の高齢者では定期接種となっていて、費用が異なります。
(文:清益 功浩)

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