東芝を潰した男・西田厚聰氏が逝去…中途採用から最高権力者へ、豪腕経営者の功罪


 東芝の社長・会長を務めた西田厚聰氏が12月8日午後11時53分、急性心筋梗塞のため東京都内の病院で死去した。73歳だった。葬儀・告別式は近親者で行う。喪主は長男・啓氏。

西田氏は異色な経歴の持ち主だ。1943年12月29日、三重県に生まれた。「一番でなければ気が済まない」性格で、猛勉強して東京大学や京都大学などのトップ校を目指したが失敗。浪人して早稲田大学第一政治経済学部に入学。卒業後、東京大学大学院法学政治学研究科修士課程に進んだ。大学院では丸山真男や福田歓一に師事しながら、西洋政治思想史を研究した。

政治史の研究で来日したイラン出身の女性を見初めて学生結婚し、イランに渡った。学問の世界から足を洗ったことについて、多弁な西田氏は口を閉ざしている。周囲は、「東大の卒業生でないため東大教授になれないことがわかったからだろう」と見ている。

イランでは、東京芝浦電気(現東芝)と現地法人の合弁会社に就職した。そこで才能を見込まれ1975年5月、東芝に入社した。時に31歳。青年期を過ぎての中途採用組だ。ここから社長にまで昇り詰めたのだから超異端児である。

東芝に入った西田氏は、欧米の販売会社を13年間渡り歩いた。二番になるのが大嫌いなため、パソコン事業を興し、世界初のノートパソコン「ダイナブック」を欧米で売りまくった。米国のノートパソコン市場で一時、シェアトップになったこともある。

“お公家集団”と揶揄された東芝では、西田氏のアクと押しの強さは際立った。それゆえ逆に重宝され、「パソコンの西田」の異名をとった。その実績が認められ、30歳過ぎの中途採用組が名門・東芝の社長の座を射止めた。

2005年6月に社長に就任した西田氏のデビューは鮮烈だった。圧巻は06年2月の米原子力プラント大手、ウエスチングハウス・エレクトリック(WH)の買収だ。WHと古くから取引関係がある三菱重工業が大本命といわれていたが、東芝は想定価格をはるかに超える約6600億円の買収価格を提示し、最終コーナーで三菱重工を抜き去った。

一方で西田氏は、東芝EMIなどグループ企業を売却した。原子力発電所と半導体を経営の2本柱に掲げる「選択と集中」を進めた。半導体は国内首位で世界3位(当時)、原発は世界首位に躍り出た。この時期が西田氏の絶頂期だった。

2つの事業にはそれぞれ特有のリスクがあることを、この後、思い知らされることになる。半導体は価格と需要の変動が激しい。08年秋のリーマン・ショック後の需要急減で価格が70%も下落。東芝の半導体事業は赤字に転落。09年3月期の連結最終利益で3435億円の巨額赤字に陥った。西田氏は会長に退いたが、辞任会見で「引責辞任」とは口が裂けても言わなかった。

西田氏の退任を決めたのは、指名委員会の委員長を務めた会長の岡村正氏だった。指名委員会は西田氏の後任社長に佐々木則夫氏を指名した。原子力畑を歩き、原子力発電事業のエキスパートだ。WH買収の立役者でもある。

東芝は委員会設置会社に移行したことで、指名委員会を牛耳る会長と、経営の執行役の社長という二重権力構造になった。だが、人事権を握ったほうが強い。東芝の人事抗争は、会長の指定席になった指名委員会がキングメーカーになったことに根ざしている。

●西田・田中・室町体制が崩壊

異端児の西田氏の辞書には「あきらめる」という文字はない。11年3月11日の東日本大震災による東京電力福島第一原子力発電所の事故が、佐々木氏の権力基盤を崩した。これを機に、西田氏は東芝のキングメーカーに躍り出た。社長に人事権はないため、指名委員会の委員長である西田氏の意向で、社長や役員が決まった。

西田氏がはっきりと権力を奪還したのは、13年の社長交代の時だった。西田氏は会長に留任し、社長の佐々木氏を、新設した“中二階”の副会長に追いやった。13年2月26日に行われた社長交代の会見は異様なものだった。

西田氏は社長の条件として「さまざまな事業部門を経験していることと、グローバルな経験を持っていること」を挙げた。「ひとつの事業しかやってこなかった人が、東芝全体を見られるのか」と発言した。原子力畑一筋で、海外経験が少ない佐々木氏を公然と批判した格好だ。

これに対し佐々木氏は、「業績を回復し、成長軌道に乗せる役割は果たした。ちゃんと数字を出しており、(赤字経営で引責辞任した西田氏に)文句を言われる筋合いはない」と反論。会長と社長が互いを批判し合う異常事態に陥った。

指名委員会は、田中久雄氏を後継社長に指名した。田中氏は西田氏のパソコン事業の資材調達を担ってきた裏方だ。ノートパソコンの絆で西田氏が田中氏を引き上げたといえる。田中氏は東芝初の調達畑出身の社長となった。

西田氏が実権を握る指名委員会は、もうひとつの重要な首脳人事を決定した。常任顧問の室町正志氏を取締役に復帰させた。室町氏は12年まで東芝の副社長を務めていた。一度退任したOBが取締役に復帰するのは初めてだ。室町氏は半導体部門のエキスパートで、西田氏が社長だった当時の右腕だった。

14年、西田氏は会長を退任したが、副会長の佐々木氏は会長になれなかった。替わって室町氏が会長に就任。15年に会長と社長を兼務した。自らの人脈で固める西田氏の政権構想が成就したかたちだ。

しかし、すぐに暗転した。不正会計が発覚し、佐々木氏、田中氏と共に西田氏も引責辞任した。この3人は派閥抗争に血道をあげ、現在では「東芝をダメにした三悪人」と呼ばれている。

西田氏は胆管がんの手術後の療養中に取材を受けた。「週刊ポスト」(小学館/11月24号)に、ジャーナリスト・児玉博氏の『“東芝の戦犯”西田厚聰氏が初激白「私は佐々木に騙された」』というタイトルの記事が掲載された。

西田氏は「東芝が壊滅した責任は自分にない。佐々木則夫の責任だ」と主張した。西田氏の辞書には、最後まで「責任」の二文字はなかった。
(文=編集部)

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